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Thursday, June 9, 2016

“Who would look after me?”

Relieving the impact of the recent Ebola outbreak on the affected regions’ health-care services will only be possible with years of effort.

Sheik Humarr Khan. (Credit: Pardis Sabeti.)

AS THE EBOLA epidemic in Western Africa wanes and vanishes from the media, it should be remembered that its effects have not vanished from the affected communities, nor will they for many years. In what has been the largest and longest outbreak on record of this viral haemorrhagic fever in humans, the Ebola virus sowed devastation throughout Guinea, Liberia and Sierra Leone during the course of the last two years, infecting over twenty-eight thousand people and claiming more than eleven thousand lives. The victims include numerous health-care professionals — doctors, nurses and others — who comprised the first line of response to the epidemic, risking their lives for their patients. Amongst these many health-care workers was Sheik Humarr Khan. His story is remarkable not for the way in which he died, but for the moral decisions that defined the trajectory of his life, and that would eventually lead to his death.

A native of Sierra Leone, Khan had dreamed of being a doctor since childhood. Part of his inspiration came from the story of a German doctor who had died of Lassa fever, another potentially lethal viral disease, after moving to Sierra Leone to help treat sufferers of the said malady. As with this doctor, Khan had a need to help the sick, being of the firm opinion that medicine should serve everyone, not only those able to afford it.

Following his vocation, and conquering the enormous difficulties imposed by his environment, Khan finally qualified in medicine and surgery from the College of Medicine and Allied Health Sciences of the University of Sierra Leone in 2002, and over the following twelve years he rose to prominence as one of Western Africa’s leading virologists. His commitment to the sick and his bravery became clear when, in 2005, he took the lead of the Kenema Government Hospital’s Lassa Fever Programme, after his predecessor’s death due to accidental infection with the Lassa virus. The Lassa Fever Programme currently has the only medical unit in the world that is exclusively dedicated to the treatment and research of a viral haemorrhagic fever, and becoming its head entailed Khan to move to the remote and neglected rural region of Kenema, turning down more lucrative job offers in the capital, Freetown. But if life had taught Khan something, it was that the needs of the patients and the community, and not money or prestige, were the only thing worthy of working for — something that not all doctors can say of themselves.

Khan’s research on Lassa fever was of great significance, despite his lack of resources — the norm for most scientists and health-care workers in this part of the world — and focused on questions relative to the evolution and adaption of the virus responsible for the disease. Khan was also deeply involved in the education of future medical professionals at the College of Medicine and Allied Health Sciences, where he studied, for he believed that the quality of this education was fundamental to improving the country’s health system. Those who knew him recall that where Khan really shone was in his personal treatment and his humanity, which made him one of the most outstanding and cherished personalities in the Kenema region.

Facilities of the Kenema Government Hospital’s Lassa Fever Programme, headed by Khan between 2005 and 2014. (Credit: Stephen Gire.)

When the Ebola outbreak reached Sierra Leone in 2014, the government asked Khan for help to direct the response to the epidemic. In spite of the clear hazard involved in such a commitment, the doctor accepted, leaving aside his engagements to teach abroad and devoting entirely to this task. Every day he tended to patients and helped to coordinate the efforts to control the disease, speaking with government officials and many others involved. He also shelved his Lassa research when the hospital became overflown with Ebola cases, starting to study instead the speed at which the Ebola virus mutates and evolves. Although he was very aware of the risks he ran whilst holding such a position, he never stopped working to ensure that his patients received the best possible attention. His response to his family’s concerns was simple: “If I refused to look after them, who would look after me?”

In July 2014, Khan began showing symptoms of Ebola infection. His illness and death that same month sparked great social unrest in the region, due to the fact that the medical workers from Médecins Sans Frontières (Doctors Without Borders) who tended him opted not to use an unproven experimental treatment on him, considering the risks to exceed any possible benefit. A few weeks later, the World Health Organization declared the application of experimental treatments to Ebola patients to be ethical.

After Khan died on 29 July, aged 39, Sierra Leone’s president, Ernest Bai Koroma, declared him a national hero, thanking him for having saved over a hundred lives. A new centre for the treatment of haemorrhagic fevers in Kenema will be christened in his honour, and his family has established a foundation in his name, with the aim of assisting those families that were profoundly hit by the outbreak, as well as helping to pay for the training of future doctors and researchers.

It would be false and unfair to say that Khan’s story is unique. Many other health-care professionals could be mentioned, each one of them with their own inspiring and grievous story. Ebola has claimed the lives of over five hundred medical workers in Western Africa, a sad price for the selfless will to help the sick. The many others who risked their lives and survived deserve no less respect and attention. Besides the ineffable emotional damage caused by the epidemic, the death of all these professionals constitutes a severe blow to the health-care and research systems of the affected regions. Recovery will only be possible through many years of work, accompanied by the implementation of extensive international aid programmes dedicated to the training of new medical workers — something which might never materialise. This is of urgent importance now that the Ebola virus has been found to persist in the central nervous system and the reproductive organs of some survivors many months after the disappearance of the disease’s symptoms, and to be transmitted from these carrier survivors to their uninfected sexual partners, thus posing an extremely serious risk of new infectious outbreaks. Moreover, it must be borne in mind that Ebola is but one of many diseases that these countries face, including malaria, HIV/AIDS and yellow fever, which also depend on specialised medical staff for their prevention, treatment and control.

As demonstrated all-too-often by the more unfortunate regions of the planet, devastating adversity can bring to the surface the breath-taking determination and self-sacrifice of those committed to putting an end to it. It has been thanks to the tremendous efforts, and sometimes to the lives, of dedicated professionals like Sheik Humarr Khan, that the epidemic could finally be controlled. Nonetheless, the death of so many indispensable members of these communities exacerbates the impact on countries in which the aftermath of Ebola will remain woefully present for a long time.

Special thanks are due to Isobelle Bolton for her invaluable help with translation.

Gibney, E. et al. Nature’s 10. Ten people who mattered this year. Nature (2014).
Green, A. Obituary: Sheik Humarr Khan. The Lancet (2014).
Bausch, D.G. et al. A tribute to Sheik Humarr Khan and all the healthcare workers in West Africa who have sacrificed in the fight against Ebola virus disease: Mae we hush. Antiviral Research (2014).
Heeney, J.L. Ebola: Hidden reservoirs. Nature (2015).

“¿Quién cuidaría de mí?”

Mitigar el impacto del reciente brote de ébola en los servicios sanitarios de las regiones afectadas sólo será posible con años de esfuerzos.

Sheik Humarr Khan. (Imagen: Pardis Sabeti.)

CONFORME LA EPIDEMIA de ébola en África occidental amaina y se desvanece de los medios de comunicación, cabe recordar que sus efectos no se han desvanecido en las comunidades afectadas, ni lo harán en muchos años. En lo que ha sido el mayor y más largo brote de esta fiebre hemorrágica vírica del que se tiene constancia en humanos, el virus del ébola sembró la devastación a lo largo y ancho de Guinea, Liberia y Sierra Leona durante los últimos dos años, infectando a más de veintiocho mil personas y superando las once mil muertes. Las víctimas incluyen numerosos profesionales sanitarios —médicos, enfermeras y otros—, que conformaban la primera línea de la repuesta a la epidemia, arriesgando su vida por las de sus pacientes. Entre estos muchos trabajadores sanitarios se encontraba Sheik Humarr Khan. Su historia es memorable no por la forma en que murió, sino por las decisiones morales que definieron la trayectoria de su vida, y que acabarían conduciéndole a la muerte.

Nativo de Sierra Leona, Khan había soñado con ser médico desde que era niño. Parte de su inspiración llegó con la historia de un médico alemán que había muerto por fiebre de Lassa, otra enfermedad vírica potencialmente letal, tras desplazarse a Sierra Leona para ayudar en el tratamiento de los enfermos de dicho mal. Al igual que este médico, Khan sentía una necesidad de ayudar a los enfermos, y era de la firme opinión de que la medicina debía servir a todos por igual, no sólo a aquellos capaces de permitírsela.

Siguiendo su vocación, y conquistando las enormes dificultades impuestas por su entorno, Khan se graduó finalmente en medicina y cirugía por el Colegio de Medicina y Ciencias Aliadas de la Salud de la Universidad de Sierra Leona en 2002, consolidándose a lo largo de los siguientes doce años como uno de los más destacados virólogos del África occidental. Su compromiso con los enfermos y su valentía quedaron patentes cuando, en 2005, asumió el mando del Programa de Fiebre de Lassa del Hospital Gubernamental de Kenema, después de que su predecesor muriera a causa de una infección accidental con el virus de Lassa. El Programa de Fiebre de Lassa posee la única unidad médica del mundo dedicada exclusivamente al tratamiento y la investigación de una enfermedad hemorrágica vírica, y situarse a la cabeza del mismo supuso para Khan el desplazarse a la remota y desatendida región rural de Kenema, rechazando ofertas de trabajo más lucrativas en la capital, Freetown. Pero si algo le había enseñado la vida a Khan era que las necesidades de los pacientes y de la comunidad, y no el dinero o el prestigio, eran lo único por lo que valía la pena trabajar —cosa que no cualquier médico puede afirmar de sí mismo—.

La investigación de Khan era una de las más relevantes en fiebre de Lassa, a pesar de la falta de recursos de su entorno —la cual supone el día a día de la mayoría de científicos y médicos de esta parte del mundo—, y se centraba en cuestiones relativas a la evolución y adaptación del virus causante de la enfermedad. Khan también estaba profundamente implicado en la educación de futuros profesionales médicos en el Colegio de Medicina y Ciencias Aliadas de la Salud, donde él había estudiado, pues creía que la calidad de esta educación era fundamental para mejorar el sistema sanitario del país. Aquéllos que lo conocían recuerdan que donde Khan realmente brillaba era en su trato personal y su humanidad, que le convirtieron en una de las personalidades más destacadas y queridas de la región de Kenema.

Instalaciones del Programa de Fiebre de Lassa del Hospital Gubernamental de Kenema, que Khan dirigió entre 2005 y 2014. (Imagen: Stephen Gire.)

Cuando el brote de ébola alcanzó Sierra Leona en 2014, el gobierno pidió ayuda a Khan para dirigir la respuesta a la epidemia. A pesar del claro riesgo que este compromiso suponía, el médico aceptó, dejando de lado sus compromisos para dar clases en el extranjero, y dedicándose por entero a esta labor. Cada día atendía a pacientes y ayudaba a coordinar los esfuerzos por controlar la enfermedad, hablando con oficiales gubernamentales y muchas otras personas involucradas. También aparcó su investigación en fiebre de Lassa cuando el hospital se vio desbordado con casos de ébola, dedicándose en su lugar a estudiar la velocidad a la que el virus del ébola muta y evoluciona. Aunque era muy consciente del peligro que corría en este cargo, no dejó de trabajar para asegurarse de que los enfermos recibieran el mejor cuidado posible. Su respuesta a la inquietud de su familia fue simple: “Si me negara a cuidarles, ¿quién cuidaría de mí?”

En julio de 2014, Khan comenzó a mostrar síntomas de infección por ébola. Su enfermedad y muerte ese mismo mes desataron un gran revuelo social en la región, debido a que el personal de Médicos Sin Fronteras que le atendía optó por no proporcionarle un tratamiento experimental no probado, considerando que los riesgos sobrepasaban cualquier posible beneficio. Pocas semanas después, la Organización Mundial de la Salud declaró ética la aplicación de tratamientos experimentales a enfermos de ébola.

Tras la muerte de Khan el 29 de julio, a sus 39 años, el presidente de Sierra Leona, Ernest Bai Koroma, le declaró héroe nacional, dándole las gracias por haber salvado más de un centenar vidas. Un nuevo centro de tratamiento de fiebres hemorrágicas en Kenema será bautizado en su honor, y sus familiares han creado una fundación en su nombre, dedicada a ayudar a aquellas familias que han quedado profundamente afectadas por el brote de ébola, así como a pagar los costes de la educación de futuros médicos e investigadores.

Sería falso e injusto decir que la historia de Khan es única. Muchos otros profesionales sanitarios podrían ser mencionados, cada uno con su propia inspiradora y dolorosa historia. El ébola se ha cobrado las vidas de más de quinientos trabajadores médicos en África occidental, un triste precio por la voluntad altruista de ayudar a los enfermos. Los muchos otros que han arriesgado su vida y sobrevivido no merecen menos respeto y atención. Además del inefable daño emocional causado por la epidemia, la muerte de todos estos profesionales supone un severo golpe a los servicios de sanidad e investigación de las regiones afectadas. La recuperación sólo será posible a través de muchos años de trabajo y de la implantación de extensos programas internacionales de ayuda dedicados a la formación de nuevos trabajadores médicos —algo que quizá nunca llegue a materializarse—. Esto es de una importancia apremiante ahora que se ha descubierto que el virus del ébola es capaz sobrevivir en el sistema nervioso central y en los órganos reproductivos de algunos supervivientes muchos meses después de la desaparición de los síntomas de la enfermedad, así como que estos supervivientes portadores pueden transmitir el virus a sus parejas sexuales, lo que supone un riesgo extremadamente serio de nuevos brotes infecciosos. Tampoco hay que olvidar que el ébola no es más que una de las muchas enfermedades a las que estos países se enfrentan, incluyendo la malaria, el SIDA y la fiebre amarilla, las cuales dependen asimismo de personal sanitario especializado para su prevención, tratamiento y control.

Como las regiones más desafortunadas del planeta demuestran con demasiada frecuencia, la adversidad más devastadora sirve para sacar a la luz la extraordinaria determinación y el sacrificio de aquellas personas comprometidas a ponerle fin. Ha sido gracias a los tremendos esfuerzos, y en ocasiones a las vidas, de profesionales entregados como Sheik Humarr Khan que la epidemia pudo ser finalmente controlada. No obstante, la muerte de tantos miembros indispensables de estas comunidades supone un golpe adicional para países en los que las secuelas del ébola seguirán desgarradoramente presentes durante mucho tiempo.

Gibney, E. et al. Nature’s 10. Ten people who mattered this year. Nature (2014).
Green, A. Obituary: Sheik Humarr Khan. The Lancet (2014).
Bausch, D.G. et al. A tribute to Sheik Humarr Khan and all the healthcare workers in West Africa who have sacrificed in the fight against Ebola virus disease: Mae we hush. Antiviral Research (2014).
Heeney, J.L. Ebola: Hidden reservoirs. Nature (2015).